Evel Knievel, astronauta
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Evel Knievel, astronauta

Jul 15, 2023

A estranha, mas verdadeira história de Truax sobre o primeiro programa espacial privado do mundo.

E lon Musk está mirando em Marte. Jeff Bezos está construindo "uma estrada para o espaço". Richard Branson está vendendo joyrides que desafiam a gravidade. Entre os empresários do Novo Espaço, fala-se muito em futuro. Mas e o passado?

Achamos que sabemos sobre a história do espaço. (Caramba, se você está lendo isso, provavelmente já viveu muito disso!) Popularizações como The Right Stuff, de Tom Wolfe, e Apollo 13, de Ron Howard, tornaram a história da corrida espacial de conhecimento comum. É assim: os soviéticos dão o pontapé inicial colocando o Sputnik e, em seguida, Yuri Gagarin em órbita. Os americanos respondem deixando Neil Armstrong e Buzz Aldrin, e depois 10 outros, na lua, onde jogam golfe e andam de buggy. Os soviéticos aumentam as apostas com uma estação espacial. Os americanos enfrentam o desafio com um caminhão espacial. E assim por diante.

Mas esses astronautas e cosmonautas eram funcionários públicos. Seus feitos eram as travessuras das grandes potências, as conquistas de complexos militares-industriais impossivelmente vastos em um novo Grande Jogo. Em seu auge, a NASA engoliu quase 5% do orçamento anual dos Estados Unidos. A tensão da Guerra Fria no balanço patrimonial soviético foi uma das principais razões para o fracasso do próprio Estado. Game Over.

No século 21, a NASA está moribunda e a URSS não existe mais. Há uma nova corrida espacial, diferente do antigo confronto das nações. A rivalidade espacial é agora uma competição entre os bilionários do mundo - que pretendem colher um retorno sobre seus investimentos de capital. Marte, quando e se Musk terraformar o planeta, será a maior jogada imobiliária desde que Colombo plantou uma bandeira espanhola no Novo Mundo. A estrada de Bezos em direção ao céu começará aqui na Terra, próximo ao pedágio da Amazônia. Branson já vendeu várias centenas de ingressos para o show e promete começar a fazer turnês ainda este ano - e uma viagem espacial única na vida deve estar em pelo menos um bilhão de listas de desejos. Estamos vivendo a história do New Space agora, e o próximo capítulo vai virar a página.

Este artigo foi publicado na edição de verão de 2022 do Alta Journal.SE INSCREVER

Não é de surpreender que o New Space também tenha uma história. Musk, Bezos e Branson não são os primeiros empreendedores espaciais — são apenas os primeiros bem-sucedidos. O New Space tem sua própria história da Apollo 13, seu próprio espetáculo quase perdido. Nos anos 1970 e início dos anos 80, havia três americanos, cidadãos comuns, que quase conseguiram ultrapassar a linha de Kármán e chegar ao espaço propriamente dito. Todos os três tinham as coisas certas. Esses antigos astronautas não apenas construíram uma nave espacial totalmente funcional - o Volksrocket - mas também tiveram os meios e a coragem de iluminá-la.

Você até conhece alguns desses aspirantes pelo nome, embora não como astronautas. O primeiro aspirante a astronauta foi Evel Knievel, já um célebre temerário antes de ir para o espaço. A segunda foi Jeana Yeager, que acabaria encontrando fama como aviadora - ela e seu copiloto foram as primeiras pessoas a fazer um voo sem escalas e sem reabastecimento ao redor do mundo. Mas o terceiro, o ainda obscuro Robert Truax, é o nome mais importante. Truax foi o inventor maluco que realmente projetou e construiu o Volksrocket. Cada um deles, exceto por uma peculiaridade da história, teria, deveria ter sido ou poderia ter sido o primeiro astronauta privado a chegar ao espaço. Knievel, que escreveu o primeiro cheque para financiar o Volksrocket, saiu do programa de astronautas de Truax após um lampejo de raiva assassina. Yeager desistiu quando se apaixonou e decidiu seguir outro caminho. Quanto ao próprio Truax, ele estava na casa dos 70 anos quando seu foguete finalmente ficou pronto, e ele também foi reprovado: uma falha de última hora de coragem.

O primeiro pequeno passo da incipiente indústria espacial foi um grande salto: um salto de motocicleta de uma milha sobre o Grand Canyon. Pelo menos é o que Evel Knievel disse que faria - ou, mais precisamente, o que o ator George Hamilton, interpretando um personagem chamado Evel Knievel, disse que faria no final do filme biográfico B homônimo de 1971 que documentou e glamourizou a vida de Knievel até agora.